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The rules of the babu game

Author: Avay Shukla
Publication: The New Indian Express
Date: October 3, 2017
URL:   http://www.newindianexpress.com/opinions/2017/oct/03/the-rules-of-the-babu-game-1665870.amp

I have for some time been convinced that Moses (of Old Testament fame) was the original bureaucrat. The anecdotal evidence is convincing. He offered to his peoples the Promised Land—and then made them wander around in the desert for 40 years. He was adept at beating around the bush, till one of them caught fire and he called it an act of God! He was wont to deliver sermons from raised areas which no one understood. And here’s the clinching one—he framed the first set of Conduct Rules, which came to be known as the Ten Commandments. And a fine set of rules they are too, except perhaps for that one about not coveting thy neighbour’s wife, which contradicts a subsequent sub-rule which exhorts one to love thy neighbour, and we all know that the later rule supersedes the earlier one.

The true descendent of Moses is the IAS, not the state of Israel. An IAS officer is at his best when he is drafting all manner of rules—if they are incomprehensible, he is happy, and if they are unimplementable, then he is overjoyed to an almost orgasmic level. I’d like to share a few I’ve had the good fortune to encounter during my career.

Have you wondered why government servants are so short-sighted? It’s the rules, stupid! In the early eighties I was posted as a joint secretary in the finance department at Shimla. My duties involved approving claims for medical reimbursement. Those days contact lenses were deemed to be a cosmetic procedure and  their expenses were not reimbursable. One day I received a claim from a High Court judge who had contact lenses fixed. I promptly took the file to the finance secretary. The secretary looked at me with a cunning grin and said: “Approve it!”. I was aghast, just as Moses must have been when he saw the Israelites worshipping the golden calf.

“But the rules, sir ...” I blurted. And then the finance secretary explained: “Avay, you must understand the rules which govern rules. The most important rule in government is the rule of precedents. A precedent, once set, is sacrosanct, notwithstanding all other rules. Once you allow something for one person you cannot deny it to others. So let this judge have his bloody contact lenses—after all, how can a lowly finance secretary refuse a mighty High Court judge? And hereinafter all of us can also have contact lenses!” And that’s how contact lenses are now reimbursable. We now have more IAS officers adorned with the lenses than starlets in Bollywood.

Rule number two: In 2007, after years of subsisting on bread and water, I finally built myself a cottage in Mashobra, intending to spend my dotage refreshing my knowledge of the birds and the bees. I applied for a gas connection from the Civil Supplies Corporation for the new house. It was refused: two connections could not be given in the same name, and I already had one in my house in Shimla. The MD of the Corporation was my neighbour and I pestered him till he came up with a solution: he would be able to sanction a second connection if I gave an affidavit stating my wife intended to divorce me and was living separately from me in Mashobra! I was stumped.

Firstly, government servants cannot go around swearing affidavits with the same gay abandon that our MPs and MLAs do at election time. Secondly, I had no intention of separating from my wife, having hung on to her for dear life for 30 years. Thirdly, once she started living separately who knew what might happen?—she might get used to the idea! Fourthly, Mashobra has a lot of retired defence services officers who spend all their time looking for lost golf balls and single women. No, this was not a good idea at all, I told my wife. She asked for two days to consider the suggestion! Finally, of course, she agreed with me. She confided later that she was tempted by the idea but decided against it because then who’d make the bed tea in the morning, or take the dog for a walk?! So we didn’t use that particular rule after all: instead I went and bought a cylinder and regulator on the black market.

Most IAS officers have very high levels of schadenfreude, and love nothing better than to see the proletariat squirm; nothing else can explain this last rule I’m about to share with you. One of the consequences of having a large government is that you also have a large number of pensioners who steadfastly refuse to kick the bucket. Pension rules stipulate that every July a pensioner is required to submit a “life certificate” attesting to the fact that he is still alive (being brain dead is no disqualification for a government pensioner, on the assumption that most of them were in this condition in any case while in service). This life certificate can be attested by any gazetted officer or by the bank manager. The system worked very well till a few years ago when some bright finance secretary in Shimla decided that the attestation would have to be done by a Patwari (revenue official) instead.

Now, a Patwari in the mountainous regions of Himachal is a mythical figure. They are more difficult to spot than the snow leopard: it’s easier to track down a man-eater than locate a Patwari. But rules are rules, and so now the mountain slopes are crawling with pensioners looking for their Patwaris, usually in vain. Some have taken to camping in caves hoping to way lay him one day, others organise havans hoping to be blessed with his presence, still  others seek out astrologers to predict the Patwari’s movements. Drones are employed to sight this elusive yeti. But the astute finance secretary, I am told, is a happy man: the outgo of pensions has declined sharply, the mortality among pensioners has gone up to satisfying levels what with all the exertion now required of them, and the budget deficit is coming under control. How about giving him a Padma Shri?
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PMO India @PMOIndia
आज मुझे बहुत खुशी है कि मैं ऐसे विद्वानों के बीच आया हूं जो इस बात के लिए जिम्मेदार हैं कि देश में मौजूद प्रत्येक कंपनी कानून का पालन करे, अपने बही-खातों में गड़बड़ी ना करे, पूरी पारदर्शिता रखे: PM @narendramodi
6:29 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
आप अपनी जिम्मेदारी जिस तरह से निभाते हैं, उसी से देश का corporate culture तय होता है। आपकी संस्था का motto भी है- “सत्यम वद्, धर्मम चर्” यानि सत्य बोलो और नियम-कानून का पालन करो। आपकी दी हुई सही या गलत सलाह देश के corporate governance को प्रभावित करती है: PM @narendramodi
6:30 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
हमारे देश में भी मुट्ठी भर लोग ऐसे हैं, जो देश की प्रतिष्ठा को, हमारी ईमानदार सामाजिक संरचना को कमजोर करने का काम करते रहे हैं। इन लोगों को सिस्टम और संस्थाओं से हटाने के लिए सरकार ने पहले दिन से स्वच्छता अभियान शुरू किया हुआ है: PM @narendramodi
6:33 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
ये सरकार के अथक परिश्रम का ही परिणाम है कि आज देश की अर्थव्यवस्था कम Cash के साथ चल रही है। Demonetisation के बाद Cash to GDP Ratio अब 9 प्रतिशत पर आ गया है। 8 नवंबर 2016 से पहले ये 12 प्रतिशत से ज्यादा हुआ करता था: PM @narendramodi
6:36 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
There are some people who sleep well only after they spread a feeling of pessimism all around. We need to recognise such people: PM @narendramodi
6:39 PM - Oct 4, 2017
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पिछली सरकार के 6 साल में 8 बार ऐसे मौके आए जब विकास दर 5.7 प्रतिशत या उससे नीचे गिरी। देश की अर्थव्यवस्था ने ऐसे क्वार्टर्स भी देखे हैं, जब विकास दर 0.2 प्रतिशत, 1.5 प्रतिशत तक गिरी: PM @narendramodi
6:41 PM - Oct 4, 2017
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ऐसी गिरावट अर्थव्यवस्था के लिए और ज्यादा खतरनाक थी, क्योंकि इन वर्षों में भारत Higher Inflation, Higher Current Account Deficit और Higher Fiscal Deficit से जूझ रहा था: PM @narendramodi
6:41 PM - Oct 4, 2017
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GDP growth rate over the years.
6:43 PM - Oct 4, 2017
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भाइयों और बहनों, मैं ना कोई अर्थशास्त्री हूं और ना ही कभी मैंने ऐसा claim किया है, लेकिन आज जब अर्थव्यवस्था पर इतनी चर्चा हो रही है, तो मैं आपको flashback में भी लेकर जाना जाता हूं: PM @narendramodi
6:44 PM - Oct 4, 2017
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एक दौर वो था जब अंतरराष्ट्रीय अर्थव्यवस्था के संदर्भ में भारत को एक नए ग्रुप का हिस्सा बनाया गया था। ये ग्रुप जी-7, जी-8, जी-20 जैसा ग्रुप नहीं था। इस ग्रुप का नाम था- Fragile Five: PM @narendramodi
6:45 PM - Oct 4, 2017
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इसे ऐसा Dangerous ग्रुप माना गया था जिसकी खुद की अर्थव्यवस्था तो एक समस्या थी ही, बल्कि ये वैश्विक अर्थव्यवस्था की Recovery में भी बाधा बन रहे थे: PM @narendramodi
6:45 PM - Oct 4, 2017
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मेरे जैसे अर्थशास्त्र के कम जानकार को अब भी ये समझ नहीं आता कि उस समय बड़े-बड़े अर्थशास्त्रियों के रहते ऐसा कैसे हो गया था: PM @narendramodi
6:46 PM - Oct 4, 2017
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Inflation over the years.
6:47 PM - Oct 4, 2017
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Fiscal deficit over the years.
6:49 PM - Oct 4, 2017
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Foreign exchange reserves over the years.
6:50 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
ये बात सही है कि पिछले तीन वर्षों में 7.5 प्रतिशत की औसत ग्रोथ हासिल करने के बाद इस वर्ष अप्रैल-जून की तिमाही में GDP ग्रोथ में कमी दर्ज की गई। लेकिन ये बात भी उतनी ही सही है कि सरकार इस ट्रेंड को रिवर्स करने के लिए पूरी तरह से प्रतिबद्ध हैं: PM
6:50 PM - Oct 4, 2017
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हमने reform से जुड़े कई महत्वपूर्ण फैसले लिए हैं और ये प्रक्रिया लगातार जारी रहेगी। देश की financial stability को भी maintain रखा जाएगा। निवेश बढ़ाने और आर्थिक विकास को गति देने के लिए हम हर आवश्यक कदम उठाते रहेंगे: PM @narendramodi
6:51 PM - Oct 4, 2017
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मैं आश्वस्त करना चाहता हूं कि सरकार द्वारा लिए गए कदम देश को आने वाले वर्षों में विकास की एक नई league में रखने वाले हैं: PM @narendramodi
6:51 PM - Oct 4, 2017
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बदलती हुई देश की इस अर्थव्यवस्था में अब ईमानदारी को प्रीमियम मिलेगा, ईमानदारों के हितों की सुरक्षा की जाएगी: PM @narendramodi
6:52 PM - Oct 4, 2017
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A trend of increased consumption after June 2017.
6:58 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
Increase in sale of tractors.
6:59 PM - Oct 4, 2017
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Some facts on the roads sector.
7:03 PM - Oct 4, 2017
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Here are some numbers from the railways sector.
7:05 PM - Oct 4, 2017
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पिछली सरकार ने अपने आखिरी के तीन सालों में Renewable Energy पर 4 हजार करोड़ रुपए खर्च किए थे। हमारी सरकार ने अपने तीन साल में इस सेक्टर पर 10 हजार 600 करोड़ रुपए से भी अधिक खर्च किए हैं: PM @narendramodi
7:06 PM - Oct 4, 2017
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हमने affordable Housing के क्षेत्र में ऐसे-ऐसे नीतिगत निर्णय लिए हैं, वित्तीय सुधार किए हैं, जो इस क्षेत्र के लिए अभूतपूर्व हैं: PM @narendramodi
7:06 PM - Oct 4, 2017
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Big boost to the housing sector.
7:07 PM - Oct 4, 2017
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पिछले तीन वर्षों में 21 सेक्टरों से जुड़े 87 छोटे-बड़े Reform किए गए हैं। Defence सेक्टर, Construction सेक्टर, Financial Services, Food Processing, जैसे कितने ही सेक्टरों में निवेश के नियमों में बड़े बदलाव हुए हैं: PM @narendramodi
7:10 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
देश के आर्थिक क्षेत्र को खोलने के बाद से लेकर अब तक जितना विदेशी निवेश भारत में हुआ है, उसकी तुलना अगर पिछले तीन वर्षों में हुए निवेश से करें, तो आपको पता चलेगा कि हमारी सरकार जो Reform कर रही है, उसका नतीजा क्या मिल रहा है: PM @narendramodi
7:10 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
मेहनत से कमाए गए आपके एक एक पैसे की कीमत ये सरकार समझती है। इसलिए सरकार की नीतियों और योजनाओं में इस बात का भी ध्यान रखा जा रहा है कि वो गरीबों और मध्यम वर्ग की जिंदगी तो आसान बनाएं हीं, उनके पैसों की भी बचत कराएं: PM
7:14 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
Fall in price of LED bulbs.
7:16 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
मैं जानता हूं कि रेवड़ी बांटने के बजाय, लोगों और देश को Empower करने के काम में, कई बार मुझे आलोचना का भी सामना करना पड़ेगा, लेकिन मैं अपने वर्तमान की चिंता में, देश के भविष्य को दांव पर नहीं लगा सकता: PM @narendramodi
7:21 PM - Oct 4, 2017
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PMO India @PMOIndia
Mudra Yojana transforming lives.
10:04 PM - Oct 4, 2017
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